人类探寻外星生命从未止步

2018-04-17 09:31 环球时报 曹奂

  【环球时报记者 曹奂】最近,美国《天体生物学》杂志刊文章称,最新研究表明金星中发现了微生物存在迹象,这意味着太阳系中最不适宜人类居住的行星之一金星可能存在生命。人类从古至今一直孜孜不倦地寻找外星生命,希望能在宇宙中找到伙伴。

  早在古希腊时代,哲学家认为地球以外的星球可能存在生命。进入17世纪后,随着望远镜的发明,外星存在生命理论开始成为科学界的一个研究课题。17世纪初,捷克天文学家施耶列乌斯沉思道:“如果木星上有居民,它们一定会比地球上的居民更大和更漂亮。”1686年,法国作家德·丰特奈尔撰写《关于众多世界对话》一书,他对当时已知的每颗行星(从水星到木星)上的生命做了饶有趣味的猜想。

  在望远镜观测外星球时代,美国还闹出过一起“月球骗局”。1835年8月末,纽约《太阳报》刊登6篇系列报道,宣称英国著名天文学家约翰·赫歇尔通过一架精密望远镜发现月球上存在生命和文明,称月球上生活着跟人类长得一样但具有双翼的生物,“它们的手势,尤其是手和臂的多种动作看上去充满感情,我猜想它们是有理想的动物。”这一特大新闻使《太阳报》的发行量激增,一跃成为世界上最畅销的报纸之一。人们急于想知道外星智慧生物情况,即便月球的这种生物不符合科学常理也不在乎。最终谎言被戳穿,《太阳报》承认虚构了月球生物,可是许多人竟然还是相信这个假新闻,他们觉得当局在刻意隐瞒月球智慧生物真相。这场风波延续了好几个月才平息下去。

  近代以来,人们提出了多种同外星文明建立联系的方法。近代数学奠基者之一的高斯建议在中亚大草原或撒哈拉沙漠拼出巨大几何图案,以便能让月球或火星上的智慧生物在观察地球表层时能推断出地球存在文明。奥地利天文学家冯·利特罗提出,在水面上用煤油标示出数学方程式,到夜间将煤油点燃,这样其他星球上的智慧生物会看到这些数学符号。有趣的是,19世纪科学界中还有人主张在地球上建造一面向火星发射光的大镜子,通过这面镜子发送类似摩斯密码的信息给火星人。这些方法基本无用,但它们体现了人类寻找外星生命的热情。1900年,法国巴黎开出10万法郎高价,奖励与外星文明建立联系的人。

  现代意义上搜寻外星人始于20世纪60年代。1962年11月,苏联天文学家向太空发出人类致外星生命的首次问候,发送的内容为:和平、苏联、列宁。1974年11月,天文学家在波多黎各的阿雷西博天文台向距离地球2.22万光年的M13球状星团发去著名的无线电信息——阿雷西博信息,这份“电报”由1679个二进制码0和1组成,包括人类资料和太阳系构成等。当时很多天文学家已经意识到,电波在宇宙空间中穿行强度会逐渐变弱,到最后即使遥远的外星文明接收到微弱的信号也不一定能推断出太阳附近某个地方存在着某个文明世界。

  1972年3月2日,美国发射“先驱者10号”探测器,这个探测器天线支架上有一块镀金铝片,铝片上画着一对裸体男女,男子一只手向上举,设计者希望这手势能被外星人看作和平标志。此外,铝片上还有太阳系行星示意图,以方便外星人按照示意图来拜访地球。不过,美国天文学家卡尔·萨根指出,外星智慧生物从来没有见到过人类,它们甚至可能连这些图像代表的是什么也不知道。继“先驱者10号”之后美国又连续发射多个探测器。

  与此同时,人类还加大对宇宙空间的监听力度,例如,1971年,美国国家航空航天局(NASA)提出“独眼巨人计划”,用很多无线电望远镜排列大矩阵,搜寻1000光年范围内类地无线电信号。虽然这项计划因费用昂贵而搁置,但相关研究报告成了后来“搜寻地外文明计划”的基础。后来,科学家还提出可以通过扒外星人的垃圾来寻找它们,如果外星人巡航穿越太阳系,或许它们会在太阳系留下一些垃圾,搜索太阳系内可能存在的外星人遗留垃圾或许能找到外星人存在的重要线索。

  在20世纪七八十年代,美国一些人士不赞成向太空发送信息从而暴露地球位置,他们表示,发射探测器搜寻外星人是在招引那些比地球发达得多的外星种族全速向地球驶来,其后果就是人类遭到奴役或被消灭。美国著名科普作家艾萨克·阿西莫夫反驳说,搜寻外星生命进而导致人类覆亡的可能性很小,比人类发达的外星文明可能是和平的,如果存在崇尚暴力的外星文明,这种文明也只能局限在自己的行星系里。

责编:乔迟
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